Casos de vírus do Nilo Ocidental transmitidos por mosquitos continuam a aumentar na Europa: eis o que precisa de saber

Os mosquitos são conhecidos por serem a ruína do verão italiano – nos meses mais quentes e húmidos do ano há uma abundância destes insetos incómodos em todos os momentos do dia. A população de Itália já está acostumada e raramente são encontrados despreparados: é comum ver-se sprays anti-mosquito ou velas com cheiro a citronela.

Mas os italianos estão menos preparados para enfrentar a ameaça de mosquitos potencialmente portadores do vírus do Nilo Ocidental (WNV), uma doença nativa da África, Médio Oriente, Ásia e Austrália, que recentemente mudou-se para a Europa e a América do Norte.

Este verão, em particular, assistiu-se a um aumento dramático nos casos, o que tem provocado preocupações entre as autoridades de saúde da Itália.

É comum o vírus do Nilo Ocidental na Europa?

Desde 1999, o vírus, que causa a chamada febre do Nilo Ocidental, viajou para longe de áreas onde era tradicionalmente prevalente. Agora pode ser encontrado em todos os continentes do planeta, exceto na Antártida, e nos EUA é a principal causa de doenças transmitidas por mosquitos. Na Europa, ainda é relativamente raro: segundo o Centro Europeu de Prevenção e Controlo de Doenças (ECDC), foram relatados este ano cerca de 55 casos de WNV na Europa até 27 de julho último.

Mas os dados são alarmantes: dos 55 casos, 42 foram registados em Itália. Isso é mais de três vezes os casos relatados na Grécia (12), o país com o segundo maior número de casos entre os quatro na Europa que relataram o vírus no seu território. O mais preocupante é que, dos que contraíram o vírus e desenvolveram a febre do Nilo Ocidental, cinco pessoas morreram da doença até ao final de julho.

Qual o tamanho do surto deste ano?

Na última semana, o número de infeções em Itália subiu para 94, com 52 novos casos registados em apenas uma semana. O número total de mortos pelo vírus também aumentou de 5 para 7 na última semana, com cinco mortes na região de Veneto, uma em Emilia-Romagna e uma em Piemonte.

Qual é o mosquito que transporta o vírus do Nilo Ocidental?

Nem todos os mosquitos transportam o vírus do Nilo Ocidental. Os cientistas identificaram especificamente as espécies Culex como as responsáveis ​​pela disseminação do vírus. Os mosquitos Culex têm entre 4 e 10 mm, de cor acastanhada e sem padrão específico no seu corpo. Eles diferem dos outros mosquitos europeus por causa de sua probóscide (a sua pequena “boca”).

Se um mosquito estiver infetado com WNV, o vírus será transmitido através da sua picada. A maioria das pessoas não desenvolve sintomas, enquanto aqueles que os apresentam começam a mostrá-los entre 2 e 14 dias após terem sido mordidos.

Os sintomas normalmente manifestam-se em febre acompanhada de sintomas semelhantes aos da gripe, como dores de cabeça, dores no corpo e diarreia. Em casos raros, o vírus pode causar uma infeção do cérebro e do seu revestimento (encefalite ou meningite), que pode ser fatal.

Por que os casos estão a aumentar?

Os casos de WNV não são novos em Itália mas nunca houve tantos relatados em apenas um verão. Embora os especialistas ainda não tenham identificado os motivos, estudos recentes sugerem uma ligação entre as temperaturas mais altas causadas pelo aquecimento global e a explosão de infeções causadas por mosquitos.

Um estudo de 2020 do Imperial College London e da Universidade de Telavive, em Israel, descobriu que até 2030 as temperaturas mais altas podem estabelecer a presença de dengue, febre amarela e mosquitos portadores de zika na Europa. Outro estudo, de 2019, havia previsto que os mosquitos transmissores de doenças atingiriam 500 milhões de pessoas a mais em todo o mundo do que atualmente, conforme as temperaturas fossem aumentando.

É motivo de preocupação para o resto da Europa?

Menos de 1% das pessoas infetadas com WNV (1 em 150) desenvolvem os sintomas mais graves – apenas 1 em cada mil pessoas infetadas morre pelo vírus. Aqueles que desenvolvem apenas sintomas leves (20% das pessoas infetadas) superam o vírus numa questão de alguns dias ou algumas semanas. Os idosos são mais vulneráveis ​​ao vírus do que os jovens, com a maioria das vítimas em Itália entre os 70 e 80 anos.

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